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La historia de Ethernet empezó oficialmente el 22 de mayo 1973, cuando Bob Metcalfe
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Feliz cumpleaños Ethernet, has recorrido un largo camino
A treinta años de su creación, Ethernet permite el transporte de datos a una velocidad que es tres mil veces mayor que la desarrollada en el primer sistema práctico instalado por Bob Metcalfe y su asociado David Boggs. Sigue siendo la solución más popular de conexión de computadoras y su creador cree que, de seguir este nivel de desarrollo, en la próxima década veremos velocidades de 10 terabits por segundo. ¿Cree que será posible? ¿Qué recuerdos tiene de aquellas primeras redes basadas en Ethernet?


La historia de Ethernet empezó oficialmente el 22 de mayo 1973, cuando Bob Metcalfe —fundador de 3Com, quien por ese entonces trabajaba en el Xerox PARC, el Centro de investigaciones de Palo Alto que años después sentaría las bases para el desarrollo del Silicon Valley— envío un memo informando sobre un sistema que permitía conectar universalmente cualquier computadora a una vía que portara de información, compartida a su vez por otras computadoras. Metcalfe buscaba un nombre para el protocolo y recordó que los científicos alguna vez pensaron, erróneamente, que una sustancia llamada "éter" (ether, en inglés) llenaba el espacio. Decidió que era tiempo de darle nueva vida a la palabra, para describir un medio omnipresente que podía servir para enviar paquetes de datos.

Había nacido Ether Network, pronto abreviada como Ethernet, que es hoy una de las tecnologías de interconexión de computadoras más utilizadas a nivel mundial. Actualmente, las conexiones Ethernet intercambian datos a velocidades de hasta 10 Gbps, tres mil veces más rápido que el primer sistema práctico instalado por Metcalfe y su asociado David Boggs en 1974.
Ellos habían ideado un sistema inteligente a través del cual dos computadoras en una red se comunicaban entre si, y enviaban y recibían datos sólo si no había riesgo de una colisión. Fue llamado CSMA/CD: Carrier Sense Multiple Access/Collision Detection. La tarjeta Ethernet desarrollada para este propósito es todavía una de las más baratas y comunes piezas de hardware, con más de cien millones de unidades vendidas a nivel mundial. Una de las razones para ello es que Metcalfe y sus asociados de 3Com —la compañía de redes que fundó en 1979—, evitaron la ruta propietaria y dejaron la tecnología "abierta". En 1983, la IEEE (Institution of Electronics and Electrical Engineers) promulgó un estándar basado en su protocolo de redes llamado IEEE 802.3, el cual estuvo en uso hasta 1999, cuando fue rebasado por un nuevo estándar para Gigabit Ethernet.
Con el anuncio del estándar 802.11 o "WiFi" para acceso inalámbrico a Internet en distancias cortas, Ethernet sufre otra transformación como sistema de conexión inalámbrico.

¿Qué piensa el inventor de Ethernet de todos estos cambios?

Festejo en el éter
Para celebrar las tres décadas de existencia de la Ethernet, 3Com y otras compañías patrocinaron un evento conmemorativo organizado por el Museo de Historia de la Computación en el legendario Palo Alto Research Center (PARC) en Palo Alto, California.
Desde la creación del estándar en 1973, el mundo ha implementado la visión de redes ubicuas. Durante el evento conmemorativo, se realizarán una serie de paneles de discusión acerca de este estándar. Eric A. Benhamou, presidente del consejo y ex CEO de 3Com, participará en el panel que explorará la evolución del mundo interconectado en los próximos treinta años.

"A través de los años, Ethernet ha evolucionado y ha sobrepasado las expectativas de funcionalidad, utilidad y adaptabilidad —comentó Benhamou—. Es gratificante analizar el rol pionero que ha tenido 3Com en la expansión de Ethernet, hasta convertirse en la tecnología omnipresente que es hoy en día. Actualmente, damos por hecho la utilización de este estándar en ambientes empresariales. Asimismo, Ethernet se ha vuelto el modo de transporte principal de redes de área metropolitana creadas por carriers e incluso en redes que proveen servicios utilitarios a nuestras casas, conectando dispositivos, teléfonos y automóviles. Es claro que, después de 30 años, el futuro de Ethernet todavía está por inventarse."
"Ethernet en sus 30 años" es organizado por el Museo de Historia de la Computación y PARC. Es co-patrocinado por 3Com Corporation, Cisco, HP e Intel, con un agradecimiento especial a Xerox Corporation. Las ganancias del evento se utilizarán para apoyar los esfuerzos del museo para preservar la historia de la computación y de Ethernet. Artefactos Ethernet y grabaciones de las presentaciones serán preservadas y presentadas a través de la colección permanente del Museo de Historia de la Computación.